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I terremoti si possono prevedere? Ecco a che punto siamo

Parla l'esperto. La nuova frontiera? Imparare a leggere i segnali prima delle scosse

I terremoti si possono prevedere? Ecco a che punto siamo
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Prevedere i terremoti, si sa, non è ancora possibile. Il traguardo però non sembra irraggiungibile. Gli scienziati stanno facendo passi da gigante. Ecco a che punto sono le ricerche più all'avanguardia.

Previsione, predizione o presagio? Nel mondo della sismologia, e in particolare riguardo la possibilità che si verifichi un terremoto, non si tratta solo di disquisizioni linguistiche. Ogni termine è associato all’analisi di dati e di elementi per assumere decisioni operative sia nel campo dei terremoti sia per la valutazione della pericolosità sismica. A questi termini se n’è aggiunto un quarto, soprattutto in questi ultimi anni: l’allerta precoce. Questo metodo si basa sulla differenza di tempo tra le onde primarie di un terremoto, più veloci, e le onde secondarie, più distruttive. L’applicazione di questo metodo, che ha già superato le fasi di collaudo, soprattutto in Oriente, consente di stabilire un intervallo di tempo che è compreso fra pochi secondi e circa un minuto prima dell’arrivo delle onde distruttive. Per tornare ai termini linguistici, con «previsione» si indica la possibilità e la probabilità di un evento sismico entro una certa finestra temporale; «predizione» indicare la certezza di accadimento; «presagio», se ci si riferisce ad una previsione non supportata da argomentazioni scientifiche. Per una definizione più precisa di «predizione» ci si può riferire alle indicazioni fornite dal Consiglio azionale della Ricerca degli Stati Uniti: «Le predizioni dei terremoti devono specificare l’intervallo di magnitudo, l’area geografica e l’intervallo di tempo, in modo che sia possibile distinguere con chiarezza i casi di successo della predizione dai casi di insuccesso». La previsione dei terremoti ha vissuto successi, ancora troppo pochi, alternati a periodi di scetticismo. L’argomento è dibattuto a vari livelli dalla comunità scientifica internazionale e, oltre a generare perplessità, spesso alimenta contrasti e conflittualità fra i ricercatori. Solo negli ultimi anni si stanno costituendo team di ricerca internazionali, come International Earthquake and Volcano Prediction Center, con sede a Orlando negli Usa, che si pone come obiettivo lo studio di potenziali rischi geofisici, indotti dai terremoti, tsunami o da eruzioni vulcaniche. Nell’ambito delle predizioni, si seguono, in genere due approcci: deterministico, al momento di difficile applicazione per limiti strumentali, e quello probabilistico che cerca di effettuare stime sulla probabilità che un terremoto di una data magnitudo, possa verificarsi in una certa regione entro un determinato intervallo di tempo, basata sul riconoscimento di candidati segnali precursori, costituiti da anomalie di tipo fisico, chimico o comportamentale degli animali. La previsione che si effettua può essere a lungo, medio o breve termine, a seconda che ci si riferisca ad anni, mesi o settimane, giorni o minuti che anticipano l’accadimento di un terremoto. Il terremoto non è solo un movimento improvviso della crosta terrestre, ma il prodotto finale di un processo che può iniziare anche parecchio tempo prima. Nella zona sottoposta a stress tettonico, possono manifestarsi i fenomeni precursori perché è quella dove si accumula la deformazione crostale. I terremoti seguono cicli sismici: inter-sismico, con l’accumulo di energia che si libererà anche sotto forma di onde; pre-sismico, in cui la deformazione elastica della roccia si accentua fino a raggiungere livelli critici di resistenza della roccia e, infine, uno stadio post-sismico in cui l’energia accumulata si libera producendo il terremoto vero e proprio. Spesso, dopo uno o più terremoti intensi, la zona si assesta alla ricerca di un nuovo equilibrio che può protrarsi per mesi o anni.

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