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Ben Johnson a Salso: mi fermerei qui volentieri

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«Salsomaggiore è una bellissima cittadina e se ci fosse un’opportunità professionale in queste zone la coglierei al volo: mi fermerei qui volentieri». A parlare così non è una persona qualunque ma uno dei più forti atleti di tutti i tempi, ovvero il pluricampione dei cento metri piani di atletica leggera Ben Johnson, in questi giorni ospite della famiglia Gerbella a Salso per un po' di riposo.

L’ex atleta canadese vanta nel suo palmares numerosi successi tra i quali spiccano il bronzo alle olimpiadi di Los Angeles, le vittorie ai campionati mondiali di Roma nel 1987, dove riuscì a battere il suo grande rivale Carl Lewis. Ma la gara per cui è passato alla storia fu la finale alle Olimpiadi di Seul nel 1988: anche in questo caso arrivò al traguardo davanti a Carl Lewis, ma subito dopo quella medaglia d'ora gli venne revocata perché fu trovato positivo ai controlli anti doping.

Smessi i panni di velocista, Ben Johnson attualmente lavora come preparatore atletico e consulente tecnico per alcune squadre di baseball e di football in America, oltre a curare alcuni interessi imprenditoriali in Giamaica. In questi giorni molti salsesi hanno potuto riconoscere per le strade cittadine il pluricampione, disponibile al dialogo con chiunque gli chieda un autografo o lo fermi anche solo per fare due chiacchiere con il sorriso sulle labbra. Johnson si sta godendo in Italia le sue vacanze ospite della famiglia Gerbella: un incontro casuale, quello con Paolo Gerbella, conosciuto tanti anni fa nella città termale quando Johnson, a Salsomaggiore in ritiro con la nazionale libica di atletica, fu ospite d’onore e protagonista alla «Serata dell’ospite», manifestazione dedicata ai curandi. La Gazzetta ha incontrato l’ex atleta canadese, al bar «Dottor coffee & mr wine» tra un cocktail ed una fetta di culaccia con focaccia, con la famiglia Gerbella, con Paola Iemmi, insegnante di educazione fisica alla scuola alberghiera, preparatore atletico delle squadre nazionali giovanili di basket ed allenatrice della martellista Sara Fantini, e con il preparatore atletico Giancarlo Chittolini. «Mi trovo molto bene a Salsomaggiore - esordisce con una certa timidezza Johnson -. Qui ho la possibilità di rilassarmi passeggiando all’aria aperta. Ho visitato lo stabilimento termale Berzieri e sono rimasto colpito dalla sua bellezza. Adoro la cucina locale ed in particolare la culaccia». Ben Johnson spiega poi il motivo della sua presenza nella città termale. «In questo periodo mi sto, guardando attorno per il prossimo futuro e se trovassi un’opportunità professionale nelle vostre zone non esiterei a prenderla in considerazione». L’ex campione racconta di essersi avvicinato all’atletica già all’età di sei anni «perché amo correre da sempre ma ho scelto la velocità perché la struttura del mio corpo era adatta più a quello che al mezzofondo». Non vuole parlare, invece, del doping tornato più che mai di attualità in questi giorni con la proposta di squalifica per la nazionale di atletica leggera russa. Per non smentirsi, Johnson, che a 54 anni può vantare ancora un fisico asciutto e scolpito, trova anche il tempo per allenarsi ma non allo stadio Francani della città termale, dove purtroppo la pista di atletica si trova in una condizione di degrado tale da non consentirgli un adeguato allenamento, bensì al Ballotta di Fidenza.

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