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Ecco la 'radiografia' della proteina del dolore: apre a nuovi farmaci

Il risultato, annunciato su Nature, è stato ottenuto dai ricercatori dell’università della California a San Francisco

Ecco la 'radiografia' della proteina del dolore: apre a nuovi farmaci
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E' pronta la prima 'radiografia" della 'proteina del dolorè, nota come TRPV-1: la rivelazione della sua struttura tridimensionale, analizzata con una risoluzione quasi atomica, la trasforma in un bersaglio più facile per futuri farmaci. Il risultato, annunciato su Nature, è stato ottenuto dai ricercatori dell’università della California a San Francisco grazie ad una innovativa tecnica di microscopia elettronica che permette di fotografare con grande precisione la molecola dopo averla rapidamente congelata.
La tecnica si chiama crio-miscroscopia elettronica e, sebbene fosse già stata usata in passato, non era mai stata in grado di scattare immagini così definite: per questo genere di esperimenti, infatti, era sempre stata scartata in favore della più nota ed efficace cristallografia a raggi X. Grazie alle modifiche apportate dai ricercatori dell’ateneo californiano, questo limite tecnico è stato brillantemente superato. È stato così possibile riprendere in modo ultra preciso tutti i 'voltì di TRPV-1, una proteina cruciale per la percezione del dolore e del calore nelle cellule nervose sensitive. Si tratta di una proteina posta a cavallo della membrana cellulare che funziona come un cancello per il passaggio di molecole dotate di carica elettrica (ioni) e fondamentali per il funzionamento delle cellule nervose.
Questo cancello ha due battenti diversi che possono essere aperti da 'chiavì differenti, ovvero da sostanze chimiche (come la capsaicina che rende piccante il peperoncino) e da stimoli termici (così estremi da generare dolore). Usando alcune 'chiavì di natura chimica, i ricercatori sono riusciti a fotografare la proteina-cancello in tutte le sue possibili conformazioni. «E' come vedere delle istantanee che ritraggono il cancello chiuso, poi parzialmente aperto e infine spalancato, una cosa molto rara per un canale ionico», spiega David Julius, tra gli autori dello studio e primo ricercatore ad aver identificato la proteina del dolore TRPV-1 nel 1997.

 

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