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Il cervello sa "vedere" il mondo anche senza occhi

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Riuscire a conoscere il mondo esterno anche quando gli occhi non funzionano: il cervello umano sa farlo grazie ad una cabina di regia molto speciale, capace di ricavare informazioni utili da tutti i sensi. Tanto che cellule nervose finora considerate il motore dell’imitazione visiva, i cosiddetti neuroni specchio, scoperti dal professore parmigiano Giacomo Rizzolatti dell'Università di Parma funzionano perfettamente anche in chi è cieco dalla nascita. Lo ha scoperto la ricerca italiana pubblicata sul Journal of Neuroscience e coordinata da Pietro Pietrini, direttore del dipartimento di Medicina di laboratorio e Diagnostica molecolare dell’Azienda ospedaliera universitaria di Pisa. Lo studio è stato condotto in collaborazione con la cattedra di Psicologia clinica diretta da Mario Guazzelli e con il Centro di Risonanza magnetica del Consiglio Nazionale delle Ricerche (Cnr) di Pisa. «Ci siamo chiesti se il sistema dei neuroni specchio fosse strettamente dipendente dall’esperienza visiva, oppure se fosse in grado di svilupparsi anche in assenza di questa e di rispondere anche ad altri stimoli, come quelli sonori», spiega Emiliano Ricciardi, primo autore della ricerca.

Per trovare la risposta i ricercatori hanno utilizzato la Risonanza magnetica funzionale per osservare come risponde agli stimoli il cervello di un gruppo di volontari con cecità congenita e un gruppo di vedenti. I due gruppi dovevano riconoscere azioni presentate attraverso immagini e suoni. Si è visto così che nei primi i neuroni specchio si attivano al suono di un’azione compiuta, come quelli prodotti bussando alla porta o piantando un chiodo. E che l’attivazione era simile a quella osservata nei volontari che vedevano compiere un’azione e sentivano i relativi rumori. «I risultati dimostrano che il cervello è organizzato in modo più articolato di quanto si credesse e che utilizza tutte le informazioni, a prescindere dalla singola attività sensoriale», rileva Pietrini. Il cervello è insomma una macchina complessa «programmata per svilupparsi anche quando manca l’esperienza visiva». Di conseguenza «in termini di educazione il cervello dei non vedenti non ha differenze grazie a questa capacità di riorganizzazione plastica. La vista resta importantissima, ma adesso sappiamo che la capacità di rappresentare il mondo esterno non dipende strettamente da questa». 

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